2004年12月26日,台灣時間8點58分53秒,位於印尼蘇門答臘西北方,三十公里深的海底,發生芮氏規模9.0地震。這是自1960年智利大地震以及1964年阿拉斯加耶穌受難日地震來最強的地震,也是1900年以來規模第二大的地震。

板塊交界處的海床位移,引發高達十餘公尺的大海嘯,在七個小時之內,巨浪襲捲了南亞及非洲東岸,造成泰國、印尼、馬來西亞、印度、孟加拉、斯里蘭卡等,共12國受災,超過29萬人罹難,2萬多人失蹤,超過300萬人無家可歸。

由於受創地區遼闊,慈濟同一時間內,面臨12個國家的等待救援;經研判相關資源與能力,決議鎖定馬來西亞、泰國、印尼與斯里蘭卡四國做為援助對象。印尼亞齊省之美拉坡、班達亞齊,斯里蘭卡漢班托塔,更列入慈濟中長期援助重點地區。